Column: De eersten zullen de laatsten zijn

Column: De eersten zullen de laatsten zijn

22/03/2021 0 By Sietse Fliegen

Het is 11 april 2014, groot nieuws vanuit de FIA. Het is de dag waarop de FIA het nieuws de wereld in slingert dat Haas vanaf 2015 deel mag nemen aan het Formule 1 kampioenschap. Een nieuwe kans voor de autosport om de woorden Amerika, Formule 1 en succesvol op correcte wijze in een zin verpakt te krijgen. Bij Amerika denken we toch vooral aan het debacle in Indianapolis waar het publiek niet op de banken stond te klappen maar de banking de Michelin banden liet klappen. Of iets recenter, de inschrijving van het US F1 team voor de 2010 editie van het kampioenschap. De aankondiging van US F1 is Amerikaans overdreven, de financiële situatie is echter bedroevend. De landmacht kan nog wel oefenen door “pang pang” te roepen naar elkaar als het geld op is. In onze sport ligt het net wat complexer, er waren dan ook geen paydrivers te vinden die met een stuur in hun handen, al “broem broem” schreeuwend over het circuit wilde rennen. Het US F1 project sterft zonder dat het een noemenswaardig bestaan heeft gehad. Maar nu komt Haas, een nieuwe kans op Amerikaans succes.

Een jaar lang heeft Günther Steiner gelobbyd bij Gene Haas om hem zover te krijgen. Een jaar lang, maar dan heb je ook wat. Gene gaat overstag en is bereid om een Formule 1 team op te richten. Voor de sport een zeer welkome aanvulling. In de jaren ervoor waren HRT en Caterham al ter ziele gegaan, het veld begon dus alweer wat uit te dunnen. Met Gene Haas trekt de sport ook een echte liefhebber aan, en dan ook nog eens een liefhebber met integere intenties en voldoende financiële middelen om de hele operatie op gang te brengen en te houden. Het is geen geheim dat Amerikanen graag vasthouden aan tradities, daarin kon Haas uiteraard niet achterblijven. Het oorspronkelijke plan om vanaf 2015 deel te nemen wordt naar goed Amerikaans gebruik uitgesteld tot 2016. Het uitstel betekende gelukkig geen afstel, in 2016 staan Romain Grosjean en Esteban Gutiérrez met de VF-16 aan de start van de seizoensopener in Australië. Enkele bochten na de start weet ook Fernando Alonso dat Haas aanwezig is, met een salto-schroef combinatie waar Epke Zonderland jaloers op is wordt de Spanjaard door Gutiérrez het grind in gekatapulteerd. De Haas van Grosjean wordt op de zesde positie afgevlagd. Een prestatie van formaat die door diezelfde Grosjean in de daaropvolgende race nog eens dunnetjes wordt overgedaan. In Bahrein brengt hij de VF-16 op de vijfde plaats thuis. De resultaten vlakken daarna overigens snel af. Incidenteel weet Grosjean nog weleens in de punten te eindigen, Gutiérrez komt niet verder dan een handvol elfde plaatsen als beste resultaat. De nieuwe formatie sluit haar debuutseizoen af als achtste in het constructeurskampioenschap. Dat is eigenlijk helemaal zo gek nog niet.

©Haas F1 Media

In 2017 vervangt het team Gutiérrez. De Mexicaan wordt bedankt voor de bewezen diensten en mag zijn stoeltje doorgeven aan Kevin Magnussen. Op dat moment een wissel die getuigt van de ambitie om hogerop de kampioenschapsladder te komen. Hoewel we het team in 2017 veelvuldig in de punten zien finishen wordt het abonnement op de achtste positie bij de constructeurs verlengd. Niet in de laatste plaats omdat beide bolides in de openingsrace uitvielen vanaf posities die veel punten hadden opgeleverd. Een van de teamleden met de beschikking over een wheelgun is vergeten om het instructieboekje van het apparaat te bestuderen. Maar, eerlijk is eerlijk, het is lang geleden dat we een compleet nieuw team direct met deze regelmaat in de punten zien. De hele operatie bestaat uit een, voor Formule 1 begrippen, zeer klein team. Op het circuit merken we daar echter vrij weinig van. Tuurlijk, het team is onervaren en alles dat ingekocht kan worden bij Dallara of Ferrari wordt ook daadwerkelijk ingekocht. Het doet echter geen afbreuk aan de prestaties en in 2018 wordt de stijgende lijn doorgetrokken. Grosjean mist op een haar na het eerste podium voor de Amerikanen in Oostenrijk. De uiteindelijke vierde positie is nog steeds erg verdienstelijk. In Singapore grijpt Kevin Magnussen de allereerste snelste raceronde voor het team. Dat laatste levert, behoudens een eervolle vermelding, precies niks op maar het onderstreept de opwaartse lijn waar het team zich in bevindt. Onder de bezielende leiding van Steiner grijpt het team de vijfde plaats in het constructeurskampioenschap. Het is een prestatie van formaat, een prestatie om trots op te zijn.

Het succes van de vijfde plaats geeft het team een impuls. Het vinden van een titelsponsor is voor veel teams een lastige opgave. Voor Haas is dit niet anders, het vinden van kleinere sponsoren bleek in de voorbije jaren al wat hoog gegrepen, laat staan een titelsponsor. Met een vijfde plaats op zak wordt het leven van de commerciële afdeling binnen het team ook iets makkelijker, men slaagt erin om een titelsponsor aan de haak te slaan! Een sponsor met notabene eenzelfde filosofie als Haas zelf. Hoe mooi kan het zijn moet men gedacht hebben. Filosofie? Welke dan? Het met beperkte middelen en een klein team, vanuit het niets, de gevestigde orde aanvallen. Dát is precies wat energiedrankjesboer William Storey ook voor ogen heeft met zijn Rich Energy label. Beide partijen gaan een meerjarige overeenkomst met elkaar aan. Haas schotelt ons een fantastische livery voor en Storey zorgt voor het nodige vermaak in de media. Nog tijdens het eerste seizoen van de samenwerking spat de luchtbel uiteen en worden alle Rich uitingen van de VF-19 verwijderd. Met wat juridisch gekonkel en vermakelijke uitspraken van Storey loopt het seizoen ten einde. Haas is terug van weggeweest in de achterhoede, op de negende positie in het kampioenschap. De stijgende lijn is doorbroken en ingeruild voor een ongecontroleerde duikvlucht. In 2020 gaat het al niet veel beter, het is aan Williams te danken dat Haas de negende positie kan vasthouden. Met een chronisch gebrek aan vermogen uit de Ferrari krachtbron zullen we het 2020 seizoen van Haas vooral herinneren door het bezoek van Grosjean aan de baanafzetting in Bahrein.

©Haas F1 Media

Aankomende vrijdag stuurt Haas twee rookies op pad met de VF-20. Alweer de VF-20? Jazeker, Haas heeft op wat reglementaire wijzigingen na gewoon de bolides van 2020 klaargestoomd voor dit seizoen. We zien wel een wat ander kleurenpatroon op de auto maar daar hebben we de grootste update ook direct wel mee besproken. Haas heeft al een tijd terug aangegeven geen enkele ontwikkeling meer door te voeren, men richt zich op de compleet nieuwe bolides van 2022. Wat men daar precies mee bedoelt is niet helemaal duidelijk. Ferrari heeft overtallig personeel bij Haas gestationeerd, het chassis blijft gewoon van Dallara komen. Het lijkt erop dat het team volledig tot stilstand is gekomen. Zonde, want met nét dat beetje extra had een toekomst in het middenveld tot de mogelijkheden kunnen horen. Als je echter blijft doen wat je deed, dan krijg je wat je had. Veranderingen zijn voor Haas kennelijk lastig. Weten jullie waar de “VF” in de naam van de bolide voor staat? Juist, Very First. Qua ontwikkeling lijkt het er inderdaad op dat men bij Haas nog immer met de Very First rondrijdt. Ik vermoed dat de Very First in 2021 de Very Last in het kampioenschap zal zijn. De eersten zullen de laatsten zijn…

Like (1)